El impacto del clima sobre los océanos

Publicado en Integral el noviembre de 2009

Tara 1

En 1831, un joven Darwin recién salido de la universidad de Cambridge se enrolaba en una expedición científica que habría de recorrer medio mundo a bordo de un barco llamado Beagle para medir corrientes oceanográficas y cartografiar la costa. Durante cinco años, Darwin estudió la geología de los lugares en los que recalaban y recopiló ejemplares fósiles y organismos vivos que acabarían sentando la base de su famosa teoría de la selección natural. Ahora, casi doscientos años más tarde, un grupo de científicos se dispone a vivir una aventura similar.

Tara Oceans es un ambicioso proyecto de investigación multidisciplinar que evaluará el impacto del cambio de clima y de las actividades humanas sobre el ecosistema marino a través del estudio de determinados microorganismos. Y es que, aunque los libros de ciencia no les hayan dedicado muchos capítulos, lo cierto es que organismos como el plancton, por ejemplo, absorben la mitad de nuestra producción de CO2, que es la responsable de la acidificación sobre los océanos. Por tanto, son un componente esencial de la regulación del clima. Nuestro futuro, nos guste o no, parece estar limitado al destino de la vida microscópica oceánica. Éste es, justamente, el mensaje que los científicos que participan en Tara Oceans quieren hacer llegar a la sociedad.

El barco de la expedición, Tara, partió en septiembre de Lorient, en Francia, y regresará al mismo lugar en septiembre de 2012, después de recorrer 150.000 km por los mares de 50 países del mundo. A lo largo de estos tres años, alrededor de 100 especialistas de ámbitos tan diversos como la oceanografía, la climatología, la biología, la genética o la física tendrán la oportunidad de trabajar en un laboratorio flotante equipado con las últimas tecnologías. Silvia González-Acinas es una de ellos. La bióloga, investigadora del departamento de Biología Marina y Oceanografía del Instituto de Ciencias del Mar (ICM-CSIC), es la única española que coordina un proyecto científico dentro de Tara Oceans. Su grupo, TANIT, está interesado en la diversidad y función de las bacterias en los océanos y su sensibilidad al cambio climático. En octubre, González-Acinas se embarcó en el Tara a su paso por Barcelona. Su misión consiste en colectar muestras de agua de mar –alrededor de 3.000- que luego serán analizadas secuenciando su ADN por 21 laboratorios diferentes. El objetivo es analizar los efectos del incremento de temperatura y la presencia de especies invasoras sobre los microorganismos para predecir su capacidad de adaptación a diferentes condiciones ambientales.

Tara 2

ENTREVISTA SILVIA GONZÁLEZ-ACINAS

¿Cuál es la importancia de las bacterias marinas?

Tienen un papel fundamental porque, gracias a ellas, los humanos podemos respirar, puesto que absorben una cantidad bastante importante del C02 que producimos. Además, son la base de la pirámide de la alimentación en el océano: sin los organismos microscópicos no podrían sobrevivir organismos superiores como los peces.

Entonces, ¿por qué son tan desconocidas?

Porque hasta hace muy poco no hemos tenido la tecnología necesaria para identificarlas. De la enorme cantidad de bacterias marinas que existen, sólo conocemos 5.000. El problema es que morfológicamente son muy parecidas. En un pez puedes distinguir su morfología y afirmar si es un atún o una dorada, por ejemplo; pero con las bacterias es mucho más complicado. De todos modos, yo creo que habrá un boom de la microbiología marina, pero utilizando técnicas moleculares y de secuenciación masiva.

¿Cómo afecta el cambio climático a las bacterias?

Es muy difícil de predecir, pero está claro que la distribución de las especies puede verse afectada por distintos cambios de temperatura o por la acidificación del océano. O simplemente por la presencia de especies invasoras que han conseguido adaptarse a un ambiente marino que no era el suyo. Cuando tengamos una visión global de la diversidad de bacterias podremos entender cómo les afecta el cambio climático.

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