En busca de traductores para los genes

Publicado en Público en marzo de 2009

Raúl Méndez. Foto d'Albert Gea
Raúl Méndez. Foto de Albert Gea

Es el origen del desarrollo humano. Un espermatozoide fecunda un óvulo o huevo, dando como resultado un cigoto que pronto experimenta un proceso de división celular generando el embrión. El futuro bebé guarda en sus cromosomas toda la información genética transmitida por sus padres, el ADN. Pero aunque siempre se les quiera dar el papel protagonista en toda esta historia, en realidad, los genes, por sí mismos, no hacen nada, son un simple disco duro de almacenamiento de datos.

Raúl Méndez y el grupo de investigadores que dirige en el Centre de Regulació Genòmica (CRG), en Barcelona, tienen mucho que decir al respecto. Sus estudios se centran en una parte muy concreta de todo este proceso: en la traducción. La información genética se copia o transcribe de forma ordenada a las llamadas moléculas mensajeras (ARNm), que a su vez la traducen en proteínas, los elementos funcionales de las células.

Lo más curioso es que las moléculas mensajeras no siempre están activas. Todo lo contrario: se almacenan en silencio y sólo se activan para producir las proteínas que la célula necesita en cada momento. “Nuestro trabajo –explica Méndez- estudia el mecanismo por el cual los mensajeros se almacenan así y qué tipos de señales hacen que estén silenciados, o que se activen en una parte del huevo o en otra y en un momento u otro de su formación”. Un trabajo que recientemente le ha valido al biólogo el premio Ciutat de Barcelona a la Investigación Científica.

“Los propios mensajeros –continúa Méndez- contienen toda la información sobre cómo, cuándo y junto a qué otros mensajeros activarse, como si fuera un código de barras. La célula es capaz de leerlos y saber qué hacer con ellos”. Lo que hace verdaderamente única la aportación del grupo de Control Traduccional de la Expresión Génica del CRG es que han descifrado el código de barras. Ahora, simplemente con el ordenador, se puede predecir qué genes se van a activar o desactivar, en qué momento y dónde. Con todos estos datos se puede construir un patrón de comportamiento espacio-temporal muy bien definido.

Si tenemos en cuenta que entre el 10 y el 20% de los genes se regulan de esta manera y que funciones tan básicas como el envejecimiento o incluso la generación de memoria a largo plazo dependen de que el código se lea correctamente, comprenderemos la importancia de la investigación. Méndez cree que también va a tener implicaciones en procesos fisiopatológicos del organismo adulto como el cáncer. “Como precisamente uno de los problemas que tienen las células cancerígenas es que la división de las células es anormal, debería ser relativamente fácil extrapolar nuestros conocimientos sobre mecanismos desregulados”.

A pesar de que los resultados abren una mueva vía al tratamiento de enfermedades, el biólogo quiere dejar bien claro que no es un camino fácil ni rápido. “Nosotros hemos contribuido a entender cómo funciona una célula normal, que es la base para entender por qué no funciona bien una célula enferma y la base para desarrollar un tratamiento. Todos estos conocimientos tienen un interés médico y un potencial terapéutico, por descontado, pero a largo plazo, no va a ser ni hoy ni mañana”. Y es que a veces nos olvidamos –los propios expertos lo hacen- que el trabajo científico en aplicaciones médicas es un proceso muy complejo que requiere, no ya un trabajo en equipo, sino de multiequipos. “Lo que quiere oír la gente es que vas a curar una enfermedad el año que viene, y es lo que muchas veces decimos los científicos, pero ésta no es una visión realista”, concluye el investigador del CRG.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s